Extractos del “Atlas mundial del brillo artificial del cielo nocturno 2016”
Autores: Fabio Falchi, Pierantonio Cinzano, Dan Duriscoe, Christopher CM Kyba, Christopher D. Elvidge, Kimberly Baugh, Boris A. Portnov, Nataliya A. Rybnikova y Riccardo Furgoni

¿Qué es la contaminación lumínica?

La contaminación lumínica es la alteración de los niveles de iluminación natural nocturna causados ​​por fuentes de luz antropogénicas o luz artificial creada por el hombre. Los niveles de iluminación natural se rigen por fuentes celestes naturales, principalmente la Luna, la emisión atmosférica natural (brillo del aire), las estrellas y la Vía Láctea, y la luz zodiacal. La luz artificial dispersa en la atmósfera eleva la luminosidad del cielo nocturno, creando el efecto negativo más visible de la contaminación lumínica: el brillo artificial del cielo. Además de obstaculizar las observaciones astronómicas en tierra, el brillo artificial del cielo nocturno representa una profunda alteración de una experiencia humana fundamental: la oportunidad para que cada persona pueda ver y reflexionar sobre el cielo nocturno. Incluso pequeños incrementos en el brillo del cielo degradan esta experiencia. La contaminación lumínica ya no es solo una cuestión de astrónomos profesionales. Aunque los investigadores de campos dispares ahora están interesados ​​en la contaminación lumínica, su magnitud es poco conocida a escala mundial porque las mediciones se distribuyen esporádicamente en todo el mundo.

Un mundo sin estrellas visibles

Los resultados del “Atlas mundial del brillo artificial del cielo nocturno 2016” demuestran que la contaminación lumínica es un problema global. La mayor parte del mundo se ve afectada por este problema, y ​​la humanidad ha envuelto a nuestro planeta en una niebla luminosa que impide que la mayoría de la población de la Tierra tenga la oportunidad de observar nuestra galaxia. Esto tiene un impacto potencial consecuente en la cultura que es de una magnitud sin precedentes. Es posible imaginar dos escenarios para el futuro. Quizás la generación actual sea la generación final para experimentar un mundo tan contaminado por la luz, ya que la contaminación lumínica se controla con éxito. Alternativamente, tal vez el mundo continuará iluminándose, con casi toda la población sin experimentar una visión de las estrellas, como en la novela y cuento de” Nightfall”/”Amanecer”, de Isaac Asimov.

La noche contaminada con luz artificial

Las luces artificiales elevan la luminosidad del cielo nocturno, creando el efecto más visible de la contaminación lumínica artificial. A pesar del creciente interés entre los científicos en campos como la ecología, la astronomía, la atención médica y la planificación del uso de la tierra, la contaminación lumínica carece de una cuantificación actual de su magnitud a escala global. Para superar esto, el atlas mundial de luminancia de cielo artificial, calcula con un software de propagación de contaminación lumínica utilizando nuevos datos satelitales de alta resolución y nuevas mediciones de brillo de cielo de precisión. Este atlas muestra que más del 80% del mundo y más del 99% de las poblaciones de EE. UU. Y Europa viven bajo cielos contaminados por la luz. La Vía Láctea está escondida para más de un tercio de la humanidad, incluido el 60% de los europeos y casi el 80% de los norteamericanos. Además, el 23% de las superficies terrestres del mundo se encuentran entre los 75 ° N y 60 ° S, el 88% de Europa, y casi la mitad de los Estados Unidos experimentan noches con contaminación lumínica.

La Vía Láctea invisible

El 83 % de la población mundial y más del 99% de las poblaciones de Estados Unidos y Europa viven bajo cielos contaminados por la luz. Debido a la contaminación lumínica, la Vía Láctea no es visible para más de un tercio de la humanidad, incluido el 60% de los europeos y casi el 80% de los norteamericanos.

La posibilidad de ver la Vía Láctea desde su casa está excluida para todos los habitantes de Singapur, San Marino, Kuwait, Qatar y Malta, y para el 99%, 98% y 97% de la población de Emiratos Árabes Unidos, Israel y Egipto, respectivamente. Los países con la mayor parte de su territorio donde la Vía Láctea está oculta por la contaminación lumínica son Singapur y San Marino (100%), Malta (89%), Cisjordania (61%), Qatar (55%), Bélgica y Kuwait. (51%), Trinidad y Tobago y los Países Bajos (43%) e Israel (42%).

Los países con las poblaciones menos afectadas por la contaminación lumínica son Chad, la República Centroafricana y Madagascar, con más de las tres cuartas partes de sus habitantes viviendo en condiciones de cielo prístino. Los países y territorios con las áreas no contaminadas más grandes son Groenlandia (solo el 0.12% de su área no tiene cielos prístinos), República Centroafricana (0.29%), Niue (0.45%), Somalia (1.2%) y Mauritania (1.4%)

El urgente rescate del cielo oscuro

La contaminación lumínica debe abordarse de inmediato porque, a pesar de que puede mitigarse instantáneamente (apagando las luces), sus consecuencias no pueden hacerlo al mismo ritmo (por ejemplo, la pérdida de biodiversidad y cultura). Afortunadamente, ya se conocen técnicas para reducir sustancialmente la contaminación lumínica, y algunas de ellas ya se han implementado a una escala relativamente grande (por ejemplo, Lombardia y la mayoría de las otras regiones italianas, Eslovenia, tres regiones en Chile -Coquimbo, Atacama y Antofagasta- y parte de Islas Canarias).

Las principales prescripciones para reducir la contaminación lumínica son las siguientes: apantallamiento total de las luces (es decir, no permitir que las luminarias envíen directamente ninguna luz al horizonte o fuera de él), utilizando la luz mínima para la tarea, apagando la luz o disminuyendo sus niveles sustancialmente cuando el área no está en uso, disminuyendo el flujo instalado total (como le sucede a la mayoría de los otros contaminantes) y limitando fuertemente la luz “azul” que interfiere con los ritmos circadianos y la visión escotópica.

La tecnología puede ayudar a reducir aún más el impacto de la contaminación lumínica con la implementación de iluminación adaptativa (por ejemplo, alumbrado público que se rige por sensores de tráfico en tiempo real y condiciones meteorológicas, reduciendo sustancialmente la luz durante la mayor parte de la noche, en períodos de poco o nada de tráfico). Mirando más hacia el futuro, el alumbrado público no sería necesario para los automóviles sin conductor.

El nuevo viaje a las estrellas

Un análisis de proximidad geográfica revela ubicaciones en la Tierra donde los residentes tendrían que viajar distancias muy largas para llegar a un sitio de observación terrestre de suficiente calidad del cielo donde se revelan ciertas características del cielo nocturno.

La ubicación en la Tierra que está más lejos de tener la posibilidad de obtener una idea de la Vía Láctea es un área cercana a El Cairo, Egipto, en la región del delta del Nilo. Las otras regiones más amplias donde la Vía Láctea ya no es visible incluyen la región transnacional de Bélgica / Países Bajos / Alemania (Dortmund a las ciudades de Bonn), la llanura de Padana en el norte de Italia y la serie de ciudades de Boston a Washington en el noreste de los Estados Unidos. Otras áreas grandes donde se pierde la Vía Láctea son la región de Londres a Liverpool / Leeds en Inglaterra, y las regiones que rodean Beijing y Hong Kong en China y Taiwán.

Las personas que viven cerca de París tendrían que viajar 900 kilómetros hasta Córcega, Escocia central o la provincia de Cuenca para encontrar grandes territorios donde el cenit no se ve afectado por la contaminación lumínica. -Incluso en estos lugares, un gran brillo celeste estaría presente cerca del horizonte. El cielo prístino más cercano a Neuchâtel, Suiza, está a más de 1360 km de distancia, en el noroeste de Escocia, Argelia o Ucrania. Hay islas que están más lejos aún de los cielos prístinos terrestres. Se necesitan más de 1400 km de recorrido desde las Bermudas hasta el cielo prístino más cercano en Nueva Escocia. La tierra en la Tierra más alejada de un cielo prístino se encuentra en Azores, a más de 1750 km del prístino cielo del Sahara occidental.

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